你能“看见”别人在想什么吗

在科幻影片中,主角时常会拥有“读心术”或“心灵感应术”这样的超能力,他们可以直接看透别人的思维。你会不会特别羡慕?那么在现实生活中,“看见”思维过程这样神奇的事情能发生吗?答案是肯定的。

有关思维过程的很多实验都是从动物开始的,因为动物大脑和人类大脑有很多共同性。科学家们把非常细的电极(比头发丝还要细)插进猫的脑子里,这种电极可以记录到神经元(脑中最小的功能单位)的活动(表现为一串串的放电)。当给猫播放一连串的声音时,奇妙的事情出现了,某个神经元总是对顺序上排在第六位的声音产生很强的反应,而对其他的声音则置若罔闻。不管怎么改变声音的特性,例如把声音变得更大些,或者把声音之间的间隔拉长些,甚至不用声音,而让猫看一系列的图片,这个神经元都只对排在第六位的声音或者图片做出反应。为什么会出现这样的现象?这个神经元似乎并不是“记住”了声音或者图片的特性,而是对“六”这个序数本身超级感兴趣。与此相同,科学家们也发现了对其他序数,如第一位、第二位、第三位等感兴趣的神经元。

类似现象在人类的近亲—猴子的大脑中也能观察到。这次科学家们给猴子看不同的圆点所组成的图片,圆点有大有小。奇怪的是,有些神经元并不关心圆点的大小,而只对圆点的多少感兴趣。有些神经元喜欢三个圆点,有些神经元喜欢四个圆点,各不相同。即便是把圆点换成正方形或者三角形,神经元依然还是只对数量感兴趣,并不关心物体的形状。

同样,人类的大脑中也有相应的神经元在做着类似的工作。科学家们用一种称为核磁共振成像仪的先进设备,能“看见”究竟哪些大脑区域的神经元参与了算术思维过程。他们让测试者躺在核磁共振成像仪中做简单的算术题,这会引起某些大脑区域的神经元兴奋,增加氧的消耗,从而加速局部的血液循环,携来更多的氧进行补充,最终造成这些大脑区域附近的磁场变化。科学家们通过测量这种磁场的变化,就能观察到究竟哪些大脑区域的神经元参与了算术思维过程。有趣的是,这些活跃着的区域与猴和猫脑中观察到的区域非常相似。

上述这些神经元处理序数和数量相关的信息,其实就构成了人对于数的思维的神经基础。人大脑中有上千亿个神经元,它们之间通过一些特殊结构(突触)连结在一起,各司其职,其中一部分掌管着人的各种思维活动。通过观察这些神经元的活动,就可以“看见”人的思维了。

与数的表征相关的大脑区域

在人的头皮表面放置电极,可以记录到大脑中大群神经元的总体电活动(脑电)。更加神奇的是如果对这些脑电进行细致的分析,科学家就能发现,你到底是在做乘法还是在做加法。

但是,思维过程实在太复杂了。依据现在的科技水平,即使对这样简单的思维活动,也还无法真正地将它“看清楚”。例如,科学家可以分辨你是在做加法还是在做乘法,但还不能分辨你是在做“1+1=2”还是在做“2+2=4”。至于要“看清”复杂的思维活动过程,还有漫长的路要走。