土卫二真是“活”的吗

20世纪80年代“旅行者号”探测器两次探访直径只有504千米的土卫二之后,其观测结果就一直困扰着天文学家。土卫二表面既存在古老的陨星坑,又有大片区域为明亮而白净的冰所覆盖,这说明它极有可能存在冰火山,冰火山喷出的物质填平了许多陨星坑。土卫二就位于土星光环中稀疏的E环上,但其所在区域是E环中最稠密的区域,这是不是说明E环上的物质来自土卫二呢?

探测土星的“卡西尼号”捕捉到了土卫二令人惊叹的影像,显示其南极地区存在几条平行的长裂纹,它们后来被称为“虎皮纹”。磁场数据则显示它有稀薄的大气,暗示偶尔会有气体从这颗体型较小的卫星上逃逸出来。2005年,“卡西尼号”拍摄到了从它南极附近的裂纹中喷出的数百千米高的羽状物。红外测量探测到了与“虎皮纹”重合的温度较高区域,其他仪器则探测到了羽状物中的水汽以及二氧化碳和氨这样的气体分子。“卡西尼号”的宇宙尘埃分析仪在对E环颗粒的采样中发现了钠,这说明在土卫二表面的冰壳之下可能存在一个海洋。“卡西尼号”的这些发现让小小的土卫二变成了今后行星际探测的主要目标。如果其表面之下隐藏着液态水,那么土卫二就拥有了我们已知的所有生命要素:液态水,有机分子和能量来源。如果真是这样,那么也可能会有微生物在喷发的过程中被喷射出来,飞过的探测器就能捕捉到它们。

然而,要想在土卫二上生存却不是一件容易的事情。土卫二的所有活动可能都源自潮汐加热。而土卫二的轨道则存在着几亿年的周期变化,由此也造成了它显著的气候周期变化。如果在最寒冷的时期土卫二的海洋完全冻结的话,那对于生命而言无疑是灭顶之灾。

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