为什么地球穿过彗尾仍能安然无恙

彗星之所以这么引人注目,很大程度上是因为它那长长的尾巴。彗尾长度可达上亿千米,这时的彗星就成了太阳系中最大的天体。实际上,彗星的尾巴可能不止一条。拥有两条彗尾的彗星很普遍,例如海尔——波普彗星。当气体从彗核释放出来之后,太阳风——太阳发出的带电粒子流——就会把它笔直地吹向后方。和气体一起从彗核被吹出来的还有尘埃,它们的密度要比气体高得多,因此不会屈从于太阳风的摆布,而是会跟随彗星一起运动,形成弯曲的尘埃彗尾。

1910年,哈雷彗星运动到了距离地球只有2250万千米的地方。5月18日地球从它的彗尾中穿过。这是第一颗被天文学家广为拍摄的彗星,也是第一颗被科学家通过光谱来研究的彗星,由此还导致了一场风波。

1910年2月8日的《纽约时报》报道,美国叶凯士天文台的天文学家在哈雷彗星的彗尾中发现了氰,文章以“彗星有毒的尾巴”作标题,声称氰“会充满地球大气并有可能会杀死所有生命”。于是不良厂商开始销售所谓“彗星药丸”、防毒面具以及其他“防护用具”。从这篇报道问世到地球穿过彗尾前的3个月里,“防护用具”卖得极为紧俏。天文学家们赶快出来辟谣,因为哈雷彗星彗尾中的气体其实极为稀薄,简直称得上是极好的真空实验室,绝对不会对地球上的民众产生影响。果然,地球平安穿过彗尾,所有的人都安然无恙。

海尔-波普彗星的尘埃尾(右)和气体电离后形成的离子尾(左)

发表评论

电子邮件地址不会被公开。 必填项已用*标注

评论审核已启用。您的评论可能需要一段时间后才能被显示。

跳至工具栏