为什么火星上会出现大尘暴

火星大气很稀薄。火星表面的平均气压仅约700帕,还不及地球海平面气压的1/100。火星大气中95%是二氧化碳,氮居其次占2.7%,氧和水蒸气的含量极少。火星大气中也有风、云、雾、霜等天气现象。火星黎明前后,有时会晨雾弥漫。火星云比地球少得多,有水冰云,也有二氧化碳冰形成的云,即干冰云。在寒冷的火星夜晚,大气中的水和二氧化碳都可能冻结成霜。

火星上的风速可达数十千米每小时,大量尘埃被卷到空中,就会形成尘暴。在火星通过近日点前后,其南半球处于春夏之交,这时阳光增强,大气变得不稳定,成为尘暴的发源地。在火星上,每年总会有上百次的地区性尘暴,有的还会发展成全球性的大尘暴。尘暴会改变大气温度,而且尘埃也是水汽和二氧化碳的凝结核,最终会沉降到极区。

1971年11月13日,美国的“水手9号”探测器进入环绕火星的轨道。当时一场大尘暴席卷火星全球,连极冠也被遮蔽得无法看见。这使“水手9号”起初拍摄的远距离照片令人失望。那时,苏联的“火星2号”和“火星3号”探测器也接踵而至。它们比美国的探测器更大也更精巧。但是,尘暴成了扼杀它们的凶手:它们向火星表面投下的照相设备完全失踪了。“水手9号”幸亏机动能力很强,在等待尘暴平息的过程中,暂时把考察目标转向两颗火卫,并且成功地拍摄了火卫的近距离照片。同年12月,尘暴终于平息下来。“水手9号”开始考察火星本体。它绘制的火星全图清楚地表明,火星可分为外貌迥异的两半。一半有许多环形山,相貌如月;另一半环形山较少,或许是火山活动铸成了现在的模样。

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