为什么搜寻太阳系外行星的计划如此庞大

天上的恒星多如牛毛,到底哪些恒星周围才有“另一个地球”呢?这也是现在天文学界的热点问题。科学家制定了一系列庞大的空间探测计划,如“开普勒”计划、“盖亚”计划、“达尔文”计划、“类地行星搜寻者”计划等,希望找到这个问题的答案。

“开普勒”计划是最先实施的空间望远镜探测计划。“开普勒”望远镜于2009年3月6日发射上天,通过探测恒星亮度的周期性变化来搜寻太阳系外的行星,寻找银河系中的“另一个地球”,探测上面是否有生命的痕迹,看看地球在银河系中是否独一无二。到2013年7月,“开普勒”望远镜已确认了135颗太阳系外行星。

“盖亚”计划是欧洲空间局提出的空间望远镜计划,它的“盖亚”空间望远镜将停留在太阳和地球连线上靠地球外侧的地方,利用地球遮挡太阳光;为了减少阳光对仪器的影响,“盖亚”望远镜还将在太空中展开一块最大面积100平方米的遮光板。“盖亚”望远镜的目标是能确定至少10亿颗恒星的位置、颜色和真实运动。

“达尔文”计划由欧洲空间局制定,由8艘飞船装载着望远镜组成,形成一个望远镜“舰队”阵列,从而能看得更远,更清楚。这些飞船计划2015年发射,将通过观测恒星的微小运动来发现它们的行星。“达尔文”计划将不仅探测太阳系外行星,还将研究它们的大小、温度、大气等信息。

盖亚空间望远镜

“类地行星搜寻者”计划由美国航空航天局提出,计划通过掩星法来搜索太阳系外行星,意在搜寻距地球45光年之内、约150颗恒星周围的另一个地球,计划于2015年发射升空。

以上这些空间探索计划无一不是复杂而庞大的工程。这是为什么呢?因为寻找地外生命是一项复杂而艰巨的任务,涉及天文、航空航天、生物、化学等许多领域,而且一个空间望远镜项目耗资往往十分巨大,动辄几十亿甚至上百亿美元。因此,科学家必须小心谨慎地进行规划、设计,不能有半点差错。

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