古人心目中的宇宙图像是怎样的

自古以来,人们就在追问和思考宇宙的生成和结构问题,这些思考以神话的形式流传下来。虽然今天看起来很幼稚,却是古人对自然进行观察和探索的可贵结果。

7000年至2500年前,尼罗河流域的古埃及、两河流域的巴比伦、黄河流域和长江流域的古代中国、印度河和恒河流域的古印度,出现了世界上最早的四大文明古国。这四大文明古国的先民,对宇宙的结构提出了多种朴素但还相当幼稚的见解。古希腊城邦时期的泰勒斯所提出的宇宙图像也具有类似的特点。

在古埃及,人们把宇宙看成一只硕大的盒子,天像盒子的顶,它有若干根柱子分架在几座高山顶上,星星像一盏盏吊灯从天上悬挂而下,大地是盒子的底,它呈现为稍凹的结构。地中海在群山环抱之中,它的一侧有一大片陆地,其中就有他们所居住的埃及。

古埃及人的宇宙图景。女性的天神身上布满了星星,横躺着的男性地神就是大地

古埃及人传说宇宙是这样产生的:女性的天神努特和男性的地神盖伯起初共处于原初的水中,后来其中又出现了空气和阳光之神煦。煦用两手将天神的中部高高托起,而天神就张开两手和两脚支撑自己,最后变成了满布星星的穹隆状的天,而横躺着的地神盖伯则变成了大地。太阳神乘船自东向西在宇宙之水中运行,人们便看到了太阳在天空中东升西落。

两河流域的巴比伦文明在今伊拉克境内,在公元前3000多年至前500多年的漫长岁月中,此处占统治地位的民族和所建立的国家多次更迭。公元前626年至前539年由迦勒底人建立起新巴比伦王国,他们提出了如下宇宙图像:大地是一座中空的巨山,它依托在海水之上;天空是一个静止而坚固的穹隆,浮在一片茫茫的大海上;架着天穹的东西两端,各有两根巨大的管子,太阳每天早晨从东侧的管子升到天上,傍晚又从西侧的管子落下,翌日早晨再现于东侧。

古印度的疆域覆盖现今的印度、巴基斯坦和孟加拉三国。距今约3000年前,古印度人也提出了他们的宇宙图像,认为大地负在几头大象上,而大象则站在巨大的龟背上。

古印度人的宇宙观:大地负在大象上,上有七重天;大象站在龟背上

古希腊文明可以追溯到公元前2000多年前。公元前8世纪至前5世纪,古希腊人在本土和地中海四周移民区先后建立了许多独立的城邦,史称古希腊城邦时期。小亚细亚的米利都(今属土耳其)当时也是一个独立城邦,该城邦中的泰勒斯曾去古埃及和巴比伦学习天文学,他是古希腊的第一位学术泰斗。在宇宙观念上,他提出大地的形状犹如一个圆盘,像木块那样漂浮在宇宙的海洋之中,宇宙海洋中蒸发出的湿气滋养着地上的万物,也滋润着环绕大地运行的日月星辰。

古代中国的西周时期,已出现“天圆如张盖,地方如棋局”的见解,把天穹看成像一口倒扣着的锅,平直的大地像棋盘一样被这口大锅笼罩着,这是中国古代最早的天圆地方说。这以后,古人又把天地的结构看成形如一座巨型凉亭,其顶部是盖笠状的天,底部是平坦的大地。但这样的结构也不能令人满意,战国时期,诗人屈原(约前340—约前278)就在他的不朽长诗《天问》中发问:“斡维焉系?天极焉加?八柱何当?东南何亏?”郭沫若将这几句译成了现代诗:

这天盖的伞把子,

到底插在什么地方?

绳子,究竟拴在何处,

来扯住这个帐篷?

八方有八根擎天柱,

指的毕竟是什么山?

东南方是海水所在,

擎天柱岂不会完蛋?

可能始于战国时期的浑天说比盖天说进了一步,认为天是一整个圆球,地球在其中,就像鸡蛋黄在鸡蛋里面那样。

古埃及人、中国古人、迦勒底人和古印度人,直至古希腊泰勒斯的宇宙图像,虽然原始而幼稚,却有一个共同特点,即已经摒弃在此之前用神话来阐释宇宙的生成和结构的见解,而进入了从物质世界本身来探讨宇宙结构的新时代,只是还局限于把直观所见的天地形态当作宇宙的真实结构。在古希腊,正是这一重要特点推动了宇宙结构认识上的突飞猛进。在泰勒斯之后的半个多世纪至两个半世纪,就由毕达哥拉斯(前560—前480)和亚里士多德(前384—前322)等人提出了当时很先进的大地是球形的观念。

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