人类今后还会继续探测巨行星吗

在进行了如前所述的拜访之后,人类对巨行星有了初步的了解,也有了更多等待解答的谜团。因此,许多行星科学家希望继续发射探测器,进一步对巨行星,特别是它们的某些引人注目的卫星进行探测。

对木星系统进行环绕探测之后,下一步应该对木星的4颗大卫星,特别是可能具有地下海洋的木卫二和木卫三进行详察。美国航空航天局曾提出过雄心勃勃的“木星冰月轨道器”计划,设想制造一个以核裂变发动机推进的大型探测器,环绕木卫四、木卫三和木卫二分别运行60天、120天和30天。这个计划被取消后,美国航空航天局开始与欧洲航天局讨论合作实施名为“拉普拉斯”的木卫二—木星系统探测计划:美国航空航天局负责制造一个装有核电池的木卫二轨道器,欧洲航天局则制造一个带有太阳能电池的木卫三轨道器。因美国航空航天局的经费问题,欧洲航天局于2012年5月宣布将独立实施原计划欧洲部分的改进版——“木星冰月探测器”。它将在2022年发射,2030年抵达木星,数次飞掠木卫二和木卫四,于2033年环绕木卫三运行。“木星冰月探测器”最终能否实施将在2014年决定。俄罗斯也有相关的计划:在木卫二部署着陆器,钻探冰层,探测冰下海洋。不过这一计划显得更为遥不可及。

美国航空航天局也曾与欧洲航天局商讨探索土星的下一步计划——土卫六—土星系统探测计划。该计划包含一个土卫六轨道器,一个投入到土卫六大气中环绕土卫六飞行至少一圈的热气球,还有一艘降落在土卫六液态烷烃海洋里的探测船。探测船以同位素斯特林热机作为动力,预计将被投放至土卫六北纬79°附近的丽姬亚海,并借助轨道器向地球回传数据。轨道器在环绕土卫六之前还将对土卫二和土星进行飞掠式探测。单独的土卫六探测船计划称作“土卫六海洋探险者”,曾在2012年8月参加美国航空航天局项目竞标,但未能胜出。不过,这个计划本来就排在探测木星的拉普拉斯计划之后。因此,该项计划能否有机会实现还要打一个大大的问号。

尽管人类只对天王星和海王星进行过一次近距离考察,它们的研究价值也很高,但目前并没有任何具体针对天王星和海王星的新探测计划。可以预料,在未来的计划中,天王星和海王星的环带和大气现象,以及海王星的奇特“伴侣”——海卫一将成为令人瞩目的研究重点。

“木星冰月轨道器”示意图

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