为什么庞大的天线能放进小小的登月舱

20世纪中叶,美国和苏联在空间领域展开激烈竞争。1961年4月12日苏联首位航天员尤里·加加林进入太空轨道后不久,美国也加紧实施雄心勃勃的“阿波罗”登月计划。人类踏上月球,目的在于将月球上的信息传输回地球,再将地球上科学家的指令发到月球,即实现月、地之间的信息沟通。要发送和接收信息,就必须在月球表面安放一个庞大的抛物面形天线。可是,在小小的登月舱内,无论如何也放不下这个庞然大物。当时,这一度成为登月工程中的关键性技术难题之一。

形状记忆合金的发现给这个难题的解决带来了契机,也为这个金属材料领域内的“晚辈”提供了一次施展才华的绝好机会。科学家用当时刚刚发现不久的形状记忆合金制成了抛物面形天线。在宇宙飞船发射之前,先将抛物面形天线折叠成一个小球,这样就很容易装进宇宙飞船的登月舱内了。当登月舱在月球上成功着陆后,取出折叠成球形的天线,只需利用太阳的辐射能对小球加温,折叠成球形的天线因具有形状“记忆”功能,便会自然展开,恢复到原始的抛物面形状。

1969年7月20日,乘坐“阿波罗11号”飞船登月的美国航天员阿姆斯特朗在月球上踏下了第一个人类的脚印。这位勇士从月球传回了富于哲理的声音:“对我个人来说,这只是迈出了一小步;但对全人类来说,这是跨了一大步。”阿姆斯特朗在月球上的图像和声音就是通过形状记忆合金制成的天线传输回地面的。

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