生物大分子也能保存为化石吗

生物大分子是指存在于生物体内的高分子量的有机分子,如蛋白质、核酸、脂质和糖类等。生物大分子是构成生命的基础物质,在生物体内具有重要的生物活性和生物学功能。其中,核酸是保存和传递遗传信息的核心载体;蛋白质则具有多种多样的功能,既可发挥催化作用参与细胞的构建,也可参与新陈代谢的调节等;糖类既是生物体的能量贮藏物质,又是保持细胞形态结构的组成成分;脂类则是组成细胞生物膜的基本单位。这些生物大分子都是由碳、氢、氧、氮等化学元素通过各种化学键结合而成的。

经过漫长的岁月,能在地质条件下保存下来的生物大分子化石,通常以类脂化合物的碳氢骨架形式构成。这些衍生物常被称为生物标志化合物或分子化石。目前,生物标志化合物的研究已涵盖了4种主要的生物化学组分——蛋白质(包括核酸)、糖类(包括几丁质)、类脂物和木质素,其中研究得最为广泛的是类脂物和蛋白质。生物标志化合物可以帮助科学家补充或完善化石记录,其中的碳、氢同位素还记录了其母体生物在古生态系统中的位置和作用,周围环境的元素化学背景,以及远古时代温度的演化史等各类信息。如今,生物标记化合物对于探索地球早期生命起源、重大地史生物事件,重建传统化石记录空白时段,都起了极其重要的作用。

有些生物标志化合物与现生特殊的生物类群存在密切关系,通过对比研究,人们对这些生物的演化历史有了更深入的了解。例如,沟鞭藻和硅藻是地球上重要的氧气生产者,其最早的化石记录分别存在于中三叠世和侏罗纪。但由这些藻类衍生的分子化石,如甲藻甾类和24-降胆甾烷分别在中三叠世和侏罗纪以来的地层中显示出很高的浓度。根据三芳甲藻甾烷的分布,研究者提出,沟鞭藻的祖先最早可能出现在泥盆纪至前寒武纪。在山西永济地区中元古代晚期的地层中,发现了形态上和超微结构上与沟鞭藻相似的有机结构(有机壁),同时检测到了沟鞭藻的生物标志化合物——甲藻甾烷。这个结果将沟鞭藻分子化石的记录提前了1亿~4亿年,可能存在的实体化石记录提前了7亿~9亿年。

由生物形成的石油中会含有一些生物大分子化石

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