最大的虫子有多大

化石证据表明,产于德国西部普吕姆的3.9亿年前的巨型羽翅鲎是迄今发现的最大的节肢动物。巨型羽翅鲎的化石上保存了一只46厘米长的螯,由此推算它的身体足足有2.33~2.59米长,比一般的成人还要高。

巨型羽翅鲎属于著名的已灭绝的水生节肢动物板足鲎家族。板足鲎类的外形奇特:头胸部小,由6个体节合并组成;头胸部背面中间长着1对或1个单眼,称为中眼,两侧则生有1对肾状的大复眼;口位于头胸部的腹面,周围生有6对附肢,第一对是螯肢,中间的4对附肢叫步足,用来行走;最后1对附肢变宽似桨,可用来游泳或沿海底爬行,板足鲎因其最后1对附肢宽扁似桨而得名;腹部由12节腹节和1个尾节构成,前6节附肢的外肢特化为能开闭的板片,关闭时将水喷出,帮助身体运动。而尾节的形态,有长刺状、短棘状、钳形或扁形。

板足鲎类的身体大小不等,一般为10~20厘米长,其中的巨型羽翅鲎超过2米,是当时海洋中的霸王。板足鲎的生存时代为奥陶纪至二叠纪,以志留纪时最盛。它们可能是现生蝎子甚至蜘蛛等动物的祖先,常被称为海蝎或巨蝎。不过要注意的是,在动物分类上板足鲎属于肢口纲,而蝎子和蜘蛛属于蛛形纲。

大小各异的各种板足鲎和它的“亲戚”—蝎子

在陆地上生活过的最大节肢动物,则是发现于德国图林根的一条大型千足虫的化石。千足虫属于节肢动物门多足纲,是世界上最古老的陆生动物之一。今天的千足虫——马陆,长不过几厘米。而这条生活在2.96亿年前的千足虫,长约2.3米,宽约0.5米,比一个成年人还要大。这样的体形仅次于巨型羽翅鲎,算是排名第二的节肢动物。

石炭纪森林中的巨型节肢动物

在空中飞行的节肢动物中,最大的是生存于距今约3亿年的石炭纪的巨型古蜻蜓。巨型古蜻蜓的形态和现生蜻蜓差不多,但块头要大很多,翅展可能有70~80厘米,和一只喜鹊差不多大。巨型古蜻蜓的化石目前已在美国、法国、英国和俄罗斯等国被发现。保存在美国哈佛大学的拟巨脉古蜻蜓标本,其翼展可达72厘米,是目前最大的巨型古蜻蜓化石。巨型古蜻蜓的翅膀上密集交错着众多起支撑作用的翅脉,这表示古蜻蜓的翅膀应该会更重,所以曾经有人认为巨型古蜻蜓只能滑翔,而不能振翅飞行。不过化石资料表明,古蜻蜓的翅膀横截面上发现了类似于现生蜻蜓翅膀的褶皱。这种褶皱在扇动翅膀时可以提高薄翅的强度和韧性。这说明古蜻蜓也可能通过扇动翅膀来飞行,只不过它扇翅膀的频率要比今天的蜻蜓慢多了,所以它们能够飞行,只是可能不会飞得很快。

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