靠皮肤“吃饭”的动物也曾繁盛一时吗

埃迪卡拉动物群的生态复原图

5.65亿~5.41亿年前,地球上曾生活过一大群软躯体的谜一样的生物类群,它们的形态非常奇特:身体巨大而扁平,多半呈椭圆形或条带形,有的像海笔,有的像水母或蠕虫,但更多的和我们所熟悉的生物类型全然不同。尽管它们普遍没有骨骼,身上甚至没有任何硬体部分,但却在砂岩和粉砂岩中留下清晰的印痕。因为它们的化石首先发现于澳大利亚中南部埃迪卡拉地区,故被命名为埃迪卡拉动物群。

这些躯体柔软的动物没有嘴、头、尾、四肢和消化器官,它们靠什么为生?人们认为,它们很可能像现生的绦虫那样靠“皮肤”(体壁)来“吃饭”,氧气和食物直接从它们的体表渗透到身体的每一部分,其巨大而扁平的特化躯体形态,是为了在没有内部器官的情况下进行呼吸和摄取营养。

埃迪卡拉动物群为原始的多细胞生物集群,它们以类似气垫的方式来构建身体,每一生物由体壁所包绕的小型液腔按一定规律组合成不同形态。因此,它们和寒武纪以后的后生动物——除了原生动物门以外的所有多细胞动物,根本没有关系,很可能是一类与后生动物平行演化的、已经灭绝的动物类群。

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